Schuitje varen, kroegje huren

Wat Wim van den Berg start, wordt een succes. Sinds 1983 bedacht hij al allerlei verschillende en vernieuwende cateringconcepten, die het stuk voor stuk goed doen. Van een mobiele kroeg en partyboot tot eten bezorgdienst. Wat is zijn geheim? En wat valt hiervan te leren?

De ondernemersgeest zat er bij Wim van den Berg al vroeg in. Als 18-jarige jongen wist de Harderwijker nog niet precies wat hij zou gaan doen, maar stond één ding als een paal boven water: hij wilde aan de slag en geld verdienen. Zo belandde de tiener bij een poelier in Harderwijk. Toen hij in 1983 de kans kreeg deze zaak over te nemen, greep hij die met beide handen aan.

Het (catering)licht gezien
Daarna gebeurde er veel: de winkel draaide goed, Wim opende een tweede zaak in Zeewolde en kocht een verkoopwagen voor op de markt. "In die tijd kreeg ik steeds meer vraag naar kant-enklare maaltijden. Traiteurs zoals we die nu kennen, bestonden toen nog niet." Hij pakte de handschoen op en maakte daarna al gauw zo'n veertig tot vijftig maaltijden per dag. En ineens zag hij de nieuwe uitdaging: catering! Daarop verkocht Wim de poelierbedrijven.

Mobiele kroeg te huur
Vanaf toen ging het hard. Onder de naam Catering Van den Berg gebruikt Wim sindsdien al zijn creativiteit. Het ene na het andere cateringconcept zag vervolgens het levenslicht. De meest opvallende? Rent a Pub, een mobiel bruin café, dat in no time iedere bedrijfshal omtovert in een gezellige pub. De aanleiding was het enorme gesleep met spullen voor feesten. "De tap moet op een tafel, er moet een koelkast komen voor de frisdranken, verder heb je tafels, stoelen en een geluidsinstallatie nodig. In 1998 kocht ik hiervoor een oude zeecontainer en bouwde die om tot bar, compleet met koeling, barbecue, zitjes en muziekinstallatie."

Uitklappen, inklappen, overdekken
De pub bouwde Wim op een aanhanger, zodat ook het vervoer makkelijk gaat. "En op locatie klap je de wanden van de container uit elkaar en zet je de tafels en stoelen, die er ook in zitten, omheen. Binnen een half uur staat alles. Na afloop klap je de boel net zo makkelijk weer in elkaar." Voor buitengebruik is het mobiele café zelfs overdekbaar. De creatieve horecaman combineert de pub ook graag met andere van zijn cateringconcepten, zoals de barbecues en buffetten.

Verrassende reclame
Om de verplaatsbare kroeg aan de man te brengen, koos hij voor een eenvoudige promotiestrategie: deelname aan horeca- en bedrijfsbeurzen. Dat wierp zijn vruchten af. "Nu werken we met vier van deze pubs en verhuren we ze ook zonder personeel, bijvoorbeeld voor op een terras of bij een evenement. Binnen twee uur staat er een volledige kroeg in je hal, parkeerplaats of achtertuin." Voor de feestmaand december heeft hij zelfs een heus kerstcafé. Mét skihut.

Partyen op het water
De kroegenrage was voor Wim echter niet genoeg. Hij wilde meer. De plek in de oude vissersplaats Harderwijk, lekker aan het IJsselmeer, bood perfecte mogelijkheden voor een ander origineel concept. "Regelmatig huurde ik al botters voor feesten en partijen. Van die prachtig oude, houten zeilschepen. Toen in 2004 de gelegenheid zich aandiende om zelf zo'n oud schip te kopen, was de boel snel rond." Sindsdien vaart zijn bedrijf in de zomer bijna elke dag uit. "Een groep enthousiaste vrijwilligers bevaren de vloot, die inmiddels uit vier schepen bestaat. Ze worden voor allerlei doeleinden gebruikt. Soms hebben de gasten zin om lekker te luieren aan boord, maar ze mogen ook fanatiek meezeilen. Tussendoor leggen we vaak aan bij een eilandje voor een barbecue of borrel."

Waar voor je geld
Los van de partyboaten en mobiele cafés werken Wim en zijn vrouw Mabel nu al ruim dertig jaar aan 'gewone' catering. Sinds 1996 vanuit een bedrijfspand aan de Marconistraat in Harderwijk. Met een team van zeventien mensen en twintig ambulante medewerkers verzorgen de twee hiervandaan de catering voor enorm veel feesten en partijen. Hoe hij hem dat flikt? "Ik vind het belangrijk dat mensen waar voor hun geld krijgen. Ze betalen bij mij daarom een vaste prijs. Gasten mogen genieten van een heerlijk avondje uit en hebben geen zorgen over de kosten en of er wel genoeg is."

Bewuste keuze: ouder personeel
Een andere verklaring voor het succes zit volgens Wim in de keuze voor kwaliteit en kwaliteitsbewaking. "Dit is een groot ding in onze organisatie. Elke maandag en dinsdag bellen we alle klanten van de voorafgaande week om te vragen hoe de partij is verlopen en of ze tevreden zijn. Eventuele verbeterpunten nemen we zeer serieus. En iedere woensdag bereiden we met het hele team nieuwe partijen voor. We zijn verder heel servicegericht. Ik werk hiervoor graag met wat ouder personeel, dertig plus. Mijn ervaring is dat zij het vak beter verstaan, meer verantwoordelijkheidsgevoel hebben en, misschien wel het belangrijkste, altijd met een glimlach werken. Voor mijn team steek ik mijn handen in het vuur."

Krokante aardappel of snot?
Eten bezorgen, de corebusiness in de catering, noemt Wim een vak apart. "Hoe bezorg je een lekker frietje? Of hoe zorg je ervoor dat de gebakken aardappelen goed krokant blijven en niet als snot bij de klant op het bord liggen?" Hoe hij het doet, geeft de ondernemer niet prijs. Maar dat het werkt, blijkt uit de bedrijfsresultaten. "De laatste jaren hebben we een mooie groei gerealiseerd van ongeveer 20 procent."

Inspiratie halen bij de Belgen
Voor promotie én vernieuwing blijft Wim graag horecabeurzen bezoeken. Vooral in België. Onder meer de Flanders Expo in Gent, dé vakbeurs voor de horeca. "Belgen zijn, veel meer dan wij, echte Bourgondiërs. Ik loop hier dan ook graag rond, doe nieuwe ideeën en inspiratie op en proef allerlei nieuwe producten."

Niet méér, wel gespecialiseerder
Alhoewel Wim trouwens nog jaren mee kan, denkt hij al wel na over de toekomst. Voor opvolging heeft hij daarom al gezorgd. Twee zonen werken allebei al hard mee in het bedrijf en de andere vier kinderen springen graag bij als dat nodig is. Heeft hij voor de middellange termijn nog andere plannen? "Als we nog meer partijen gaan cateren, moet ik een volgende stap maken: een groter pand en managers aannemen. We zitten nu aan het maximale aantal partijen wat we met dit team aankunnen en dat wil ik graag zo houden. Wel ga ik me nog meer specialiseren, maatwerk leveren tot in de kleinste details." Zijn aanpak hiervoor is simpel: "Door goed te luisteren naar de klant."

Bron: Horesca magazine 't Lekkerst